Describen una nueva especie de jiráfido que ayuda a entender la evolución de las jirafas gigantes de cuatro “cuernos”

Un equipo de investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) y el Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP) describe hoy en un artículo publicado en la revista PLOS ONE, la nueva especie de jirafa Decennatherium rex recuperada de un yacimiento del Cerro de los Batallones (Madrid). Esta especie es el miembro más antiguo y primitivo de un enorme linaje de jiráfidos de grandes dimensiones que presentaban cuatro osiconos, los apéndices que presentan los jiráfidos en la cabeza.

En la actualidad, la familia de los jiráfidos incluye únicamente cuatro especies de jirafas que habitan las sabanas subsaharianas y el ocapi, un miembro del grupo que vive en los bosques del Congo y que no presenta el cuello largo característico del resto de representantes. Restringida hoy al continente africano, el origen de la familia se remonta al final del Mioceno inferior, hace unos 19 millones de años y posteriormente se diversificó y expandió por Eurasia y África.

Los restos recuperados del yacimiento Batallones-10 (Torrejón de Velasco, Madrid) por investigadores del MNCN y el ICP tienen 9 millones de años y corresponden a una especie desconocida hasta el momento: Decennatherium rex. “A diferencia de las jirafas actuales, D. rex, no tenía el largo cuello característico de las jirafas y presentaba cuatro osiconos o apéndices craneales”, explica Israel M. Sánchez, investigador asociado al ICP. “Un par de estos apéndices más pequeños se ubicaban encima de los ojos y el otro par -mucho más grandes y curvados-, detrás”, continúa.

Los investigadores han descrito la nueva especie a partir de una gran cantidad de restos recuperados desde 2007 en este yacimiento. “Los fósiles recuperados, que incluyen el esqueleto completo y articulado de un ejemplar, componen una de las mejores colecciones mundiales recuperadas de esta familia”, explica María Ríos, investigadora del MNCN.

Decennatherium rex, individuo completo y articulado aparecido en Batallones-10 (María Ríos /MNCN)

El artículo publicado en la revista PLOS ONE estima la masa corporal de D. rex en algo menos de una tonelada, lo que la sitúa en un tamaño intermedio entre las jirafas actuales y el ocapi. “Hemos comprobado que se produjo un aumento de talla a lo largo del tiempo en este linaje de jirafas y que D. rex era pequeña comparada con las especies más recientes”, describe Ríos. “Los caracteres craneales y dentarios permiten deducir que esta jirafa tenía una alimentación mixta porque, a diferencia de las actuales que son principalmente ramoneadoras, Decennatherium rex se alimentaba de hojas, frutos y ramas, pero también de hierba”, continúa.

Relación de tamaño entre D. rex y humano (María Ríos / Óscar Sanisidro / Israel M. Sánchez)

El análisis filogenético sitúa a D. rex como la forma más primitiva del extenso linaje de jiráfidos gigantes de cuatro osiconos cuyas formas más derivadas llegaron a alcanzar tamaños enormes. Algunas de las especies de este grupo convivió con los primeros homínidos africanos.

Los excepcionales yacimientos del Cerro de los Batallones

Los yacimientos paleontológicos del Cerro de los Batallones se encuentran entre los más interesantes del registro fósil del Mioceno superior continental mundial. Sus 10 yacimientos han proporcionado desde las primeras campañas (1991-1993) miles de fósiles en un estado de conservación excepcional, principalmente de animales carnívoros, como tigres dientes de sable y felinos. También se han recuperado restos de anfibios, reptiles (tortugas terrestres y lagartos), varias especies de aves y otros mamíferos, muchos de ellos en conexión anatómica.  

Imagen principal: Reconstrucción de Decennatherim rex (Óscar Sanisidro)

Artículo original: Ríos Ibáñez, M., Morales Romero, J., M. Sánchez, I. (2017) PLOS ONE. A new giraffid (Mammalia, Ruminantia, Pecora) from the late Miocene of Spain, and the evolution of the sivathere-samothere lineage. DOI: 10.1371/journal.pone.0185378

Last modified on Jueves, 02 Noviembre 2017 12:44
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